Sabías que el alfabeto es un sistema de signos

El alfabeto es un sistema de signos que sirven para la transcripción de una lengua.

¿Podemos imaginar, cuando tra­zamos una A mayúscula, que en reali­dad estamos dibujando una cabeza de buey? ¿O que una M representa las olas del mar? Cada una de nuestras letras era, en efecto, en su origen, el dibujo de un objeto. Después, estos dibujos se deformaron y dejaron de ser reconocibles.

Alfabeto sistema de signosJeroglíficos egipcios sobre papiro, extraídos del Libro de los muertos. Los signos son dibujos que representan seres animados o partes de estos seres, vegetales, objetos, etc. Se leían como historietas dibujadas. Museo de El Cairo.

Los más antiguos sistemas de escri­tura sólo comprendían imágenes que representaban objetos concretos: para escribir buey, sol, agua, se dibujaban una cabeza de buey, un sol, algunas olas del mar.

Sistemas así estaban am­pliamente extendidos entre los egip­cios, los hititas y los indios de América. En la actualidad, la escritura china todavía se basa en parte en este principio.

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Alfabeto sistema de signos 1Rótulos en una calle Hong-Kong. La escritura china antigua contaba, según se dice, con 80.000 caracteres (fideogramas) que no representan sonidos sino ideas.

Cómo se originó el alfabeto.

Un sistema de escritura basado en la representación concreta de los objetos es evidentemente muy com­plicado: requiere tantos dibujos como palabras, es decir, miles de ellos. Así, durante el II milenio a. de J.C., los fenicios imaginaron un sistema mucho más sencillo.

Establecidos a orillas del Mediterráneo, en el emplazamiento del Líbano actual, los fenicios se dedicaban principalmente al comercio: necesitaban una escritura cómoda y rápida, que se compu­siera de pocos signos.

Tuvieron la idea de representar, no ya objetos, sino sonidos. Percatándose de que su lengua (que se parecía mucho al he­breo) tenía 22 sonidos diferentes, imaginaron 22 signos, que, por otra parte, eran todos consonantes. La idea de anotar las vocales llegó más tarde.

Alfabeto sistema de signos 2Caracteres cuneiformes [en forma de cuña] grabados sobre una placa de oro, que pertenecía a Darío, rey de los persas, en el siglo VI a. de J.C. Museo Arqueológico de Teherán.

El alfabeto fenicio.

Para representar, por ejemplo, el sonido [b], los inventores del alfabeto eligieron, entre las palabras de su lengua, un nombre muy corriente que empezara con este sonido: la palabra beth, que significa casa.

Y represen­taron este sonido por el dibujo, muy simplificado, de una casa. Del mismo modo, para la [d] fue elegido el dibujo de una puerta, que se llamaba daleth. Las olas del mar sirvieron para la [m] (agua se decía mem).

Alfabeto sistema de signos 3Inscripción fenicia. El alfabeto fenicio, que es el antepasado del nuestro, constituye una etapa importante en la historia de la escritura. Sarcófago de Eshmunazar. Museo del Louvre, París.

El dibujo de una cabeza (resch} representaba el sonido [r]. Dado que las vocales no se escribían, una consonante especial servía para indicar la presencia de una vocal al principio de una palabra: esta consonante era aleph, dibujo de una cabeza de buey.

Alfabeto sistema de signos 6Tabla claudiana (48 d. de J.C.). Este discurso del emperador Claudio I está grabado en letras mayúsculas latinas. Museo de la Civilización romana, Fourviére, Francia.

La expansión del alfabeto.

Esta genial invención sirvió durante siglos a diversos pueblos del Próximo Oriente.

Después, los griegos cam­biaron un poco el dibujo y el nombre de las letras: aleph dio alfa, beth dio beta, daleth se convirtió en delta (alfabeto proviene del nombre de las dos primeras letras alfa-beta).

Alfabeto sistema de signos 4La letra T en el alfabeto de Babar, por Jean de Brunhof.

Tam­bién crearon unas letras suplementa­rias, en especial las vocales.

Modificado ligeramente por los ro­manos, este alfabeto se extendió a continuación, con la lengua latina, por gran parte de Occidente y, después, por casi todo el mundo.

En el siglo X, dos misioneros, los hermanos Cirilo y Metodio, elaboraron, a partir del sistema griego, un alfabeto desti­nado a escribir las lenguas eslavas: los rusos, los ucranianos, los búlgaros y los servios lo utilizan todavía hoy.

Alfabeto sistema de signos 5Plancha de alfabeto. Bibl. Nac., París.

Los alfabetos hebreo y árabe, que utilizan en nuestros días diversos pue­blos, también fueron creados a partir del fenicio.

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