Sabías que la primera máquina de vapor se inventó en 1679

 Las máquinas de vapor funcionan gracias a la fuerza de expansión del vapor de agua.

Esquema de la máquina de vapor. Una vez la máquina está en marcha, el pesado volante almacena energía y por su inercia, regulariza la velocidad de rotación del árbol al que está sujeto.Esquema de la máquina de vapor. Una vez la máquina está en marcha, el pesado volante almacena energía y por su inercia, regulariza la velocidad de rotación del árbol al que está sujeto.

Por encima de una determinada temperatura, el agua se transforma en vapor y ocupa entonces un volu­men mucho más grande: un litro de agua calentada a 100º C produce 1.700 litros de vapor. Cuando el agua se calienta dentro de un recinto ce­rrado (caldera), el vapor trata de es­caparse con una fuerza considerable, que puede utilizarse como fuerza mo­triz: basta con unir la caldera a una turbina o a un émbolo o pistón móvil contenido dentro de un cilindro.

Este último es el sistema más senci­llo: el vapor, al penetrar en el cilin­dro, ejerce la presión suficiente para empujar el émbolo. Al mismo tiempo, el vapor se enfría y pierde así parte de su fuerza, porque disminuye su pre­sión. El émbolo retrocede y lo expulsa fácilmente, ya sea al aire libre (ése es el principio de las locomotoras), ya sea hacia un recipiente, llamado con­densador, donde el vapor se enfriará lo suficiente para volver a su estado líquido; esta agua pasa seguidamente a la caldera, donde se vuelve a trans­formar en vapor, y así sucesivamente.

Un precioso auxiliar.

La mayor parte de las máquinas de vapor son de «doble efecto»: por medio de una corredera de distribución, cada porción de cilindro situada a uno y otro lado del émbolo, queda alternativamente en comunicación: una, con la caldera y otra, con el aire libre o con el condensador. Gracias a este sistema, el émbolo o pistón pue­de tener una función motora, tanto cuando avanza como cuando retroce­de. El movimiento rectilíneo del pis­tón es seguidamente transformado en movimiento circular mediante un dis­positivo «biela-manivela»: de este modo giran, por ejemplo, las ruedas de una locomotora.

El principio de la máquina de vapor fue utilizado durante largo tiempo en la propulsión de barcos y de locomo­toras, cuyas calderas funcionaban con leña o con carbón. Hoy este pro­cedimiento ha sido sustituido por sis­temas más perfeccionados que recu­rren a otras fuentes de energía (elec­tricidad, fuel-oil). Sin embargo, en las centrales térmicas todavía se usan calderas de vapor para alimentar los turboalternadores, que transforman en corriente eléctrica la energía que reciben.

Denis Papin revolucionó su época al inventar, en 1679, esta marmita», cuyo elemento esencial es la válvula de seguridad. Gracias a su invento, los medios de transporte (barcos, ferrocarriles), así como la industria, alcanzarán un auge sin precedentes. Pese a ello, su inventor murió en la miseria, olvidado de todos. Conservatorio Nacional de las Artes y de los Oficios, París.Denis Papin revolucionó su época al inventar, en 1679, esta marmita», cuyo elemento esencial es la válvula de seguridad. Gracias a su invento, los medios de transporte (barcos, ferrocarriles), así como la industria, alcanzarán un auge sin precedentes. Pese a ello, su inventor murió en la miseria, olvidado de todos. Conservatorio Nacional de las Artes y de los Oficios, París.

Los inventores.

El francés Denis Papin (1647-1714) fue el primero en experimentar la fuerza del vapor de agua; en 1707 construyó el primer barco de vapor. Los ingleses Thomas Savery y Thomas Newcomen realizaron, en 1705, la primera máquina de vapor verdaderamente utilizable: una bomba para aspirar el agua de los pozos de las minas.

Por último, el escocés James Watt (1736-1819) inventó el sistema de émbolos de movimiento alternativo.

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